Kako je odmetnuti direktor Allen Wu “ukrao” ARM-u kinesku podružnicu

Opće je mišljenje kako je ARM u ovome trenutku najvažniji proizvođač poluvodiča (procesora) na svijetu. Više je od 180 milijardi procesora koji su bazirani na dizajnu ove, nekada britanske, kompanije. ARM-ove procesore možete pronaći gotovo bilo gdje, od pametnih telefona, preko automobila, mikrokontrolera, Amazonovih Graviton servera, a od nedavno su sakriveni čak i ispod Intelove etikete u njihovim IPU – Infrastructure Processing Unit mrežnim uređajima.

Nakon što je 2016. godine u vlasništvo ušao japanski Softbank, većina investicija usmjerena je u nove grane razvoja, osobito razvoj poluvodiča za automobile i servere. Ključni dio te strategije bilo je i otvaranje kineske podružnice ARM-a. Ovaj potez je bio logičan za ARM budući da se većina elektronike proizvodi u Kini pa je lokalna podrška bila kritični faktor uspjeha. Nakon pritisaka s kineske strane u kojoj je uobičajeno i poželjno da lokalna podružnica bude u kineskom suvlasništvu, Softbank je 51% kineske podružnice prodao konzorciju kineskih investitora. Tako nastali joint venture dobio je ekskluzivno pravo prodaje ARM-ovog intelektualnog vlasništva na teritoriju Kine, koja je ujedno i drugo najveće tržište za ARM proizvode.

Sredinom prošle godine, zbog pronađenog sukoba interesa odlučeno je da se smijeni Allen Wu, predsjednik uprave kineske podružnice. Allen je ostao bez podrške ARM-a u trenutku kada je otkriveno da je zloupotrebljavao svoju poziciju predsjednika uprave kineske podružnice kako bi privukao investitore u svoju kompaniju Alphatecture. Iako je u glasanju Allen Wu izgubio 7-1, i dalje je zadržao poziciju predsjednika uprave zlorabeći kineski zakon koji kaže kako je posjednik pečata tvrtke njezin zakoniti predstavnik.

I tada kreće dramatična zakulisna igra – pod Wuovim vodstvom ARM Kina se kroz proteklih godinu dana u cijelosti odmetnula od ARM matice! Središnjica kompanije je u potpunosti izgubio kontrolu nad kineskom podružnicom, a dio lokalnog managementa, i dalje lojalan ARM-ovoj centrali,u međuvremenu je dobio otkaze ili im je fizički onemogućen pristup u prostorije ARM Kine.

I dok cijela pravosudna zavrzlama oko pokušaja smjene Allena Wua traje više od dvanaest mjeseci, središnji ARM je u međuvremenu pokrenuo proces prodaje cjelokupnog ARM-a NVIDIJI u transakciji vrijednoj 40 milijardi dolara. Taj postupak preuzimanja, osim dobivanja odobrenja regulatornih tijela u cijelom nizu zemalja svijeta, pa tako i Kine, uključuje naravno i rješenje problema kineske podružnice. Kineska podružnica i njezina sudbina je osobito važna budući da se kroz nju provlači prihod drugog najvećeg tržišta za ARM procesore.

Istovremeno, kineska je podružnica prije nekoliko tjedana predstavila cijelu obitelj novih „XPU“ jezgri koje su navodno dizajnirane bez ARM-a i čiji prihod ne pripada ARM-u. Početna serija uključuje neuralne procesora (NPU), procesore zadužene za sigurnost (SPU), procesore slike (ISP) i procesora računalnog vida (VPU).

Osim borbe za prevlast upravljanja podružnicom koja snagom svojih ugovora i dalje ima ekskluzivnost prodaje ARM proizvoda na kineskom tržištu, kompliciranim i dugotrajnim procesom ishođenja mnogobrojnih dozvola kako bi NVIDIA mogla zaokružiti svoju kupovinu, u pozadini cijele priče se naravno nalazi i pitanje intelektualnog vlasništva ARM-a koje je ponašanjem odbjeglog direktora oteto i trenutno se nalazi van kontrole ARM-ove matice. Sve to se događa u trenucima kada se Kina nalazi pod sve većim pritiskom međunarodne zajednice kako bi se općenito zaštitila intelektualna prava i onemogućila krađa i zloupotreba bez odgovarajućih dopuštenja i licenci.

Ključ rješenja cijele ove složene zavrzlame je reguliranje odnosa s odmetnutim direktorom Allenom Wuom, a koji privatno priznaje da za svoju „suradnju i dobrovoljno odstupanje“ očekuje više desetaka milijuna dolara „otpremnine“ kao i jamstvo da neće kasnije biti progonjen. Sve dok do nagodbe ne dođe, situacija s odmetnutom kineskom podružnicom ARM-a ima sve elemente visokotehnološke otmice stoljeća.